從辦公室政治看癌細胞運作

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有位癌友是科學發燒友;從兩年前確診晚期癌病以來,她用心自學有關的新科技,亦自然是我這網站的擁躉!近來她進行腫瘤全面基因體分析後,又來問我有沒有更全面的檢測,讓她更了解自己的腫瘤及選擇最適合的治療方案。全面基因體分析一次過檢測三百至四百個與癌症有關的基因變異,並驗出微衛星不穩定性及腫瘤突變負荷,基本上夠全面了;但離開掌握癌細胞運作的所有機理,還差得遠呢!

從基因到蛋白

我們又要重溫一下生物學。一個細胞就像一家公司,基因是幕後主腦、動口不動手的策劃人,而蛋白就是前線員工、負責執行的打手。把信息從策劃者轉達到執行者,靠個中間人,叫信息RNA。策劃者傳訊給中間人的過程叫轉錄—以基因的一段DNA為模板,相對應的游離醎基一個一個沿著DNA停泊形成一串序列,再連接起來成為信息RNA。然後中間人傳訊給執行者,這過程叫繙譯—把信息RNA上的醎基序列解碼,每三個醎基代表一個氨基酸,氨基酸再連合成蛋白。上樑不正下樑歪,壞基因產生壞蛋白,任務是傳達生長及不死訊息給癌細胞,癌細胞便不受控。

辦公室政治的類比

如有雷同,實屬巧合。在辦公室世界裡,前線執行者分毫不差地實現幕後策劃人原來的計劃,幾乎不可能,癌細胞裡亦如是。

首先,策劃者會受許多人事牽制,未必會如實把計劃授予中間人,有些細節上三緘其口,有些時候又誇大其詞。癌細胞裡,一些情況會影響基因的表達,有時激活有時滅活,並不影響基因本身。這情況稱為表觀遺傳。

此外,無論中間人還是前線執行者都未必按指引勤勞地工作,但有些同事又會選擇性地過份熱心,或狐假虎威、假傳聖旨。癌細胞的轉錄體(即所有信息RNA)及蛋白分析,未必符合基因體預期,反而可能矛盾。例如某基因擴增,理應導致信息RNA及蛋白增多,現實卻未必。

還有,前線的工作軌跡,如他們浪費紙張令碳排放上升,或消耗咖啡杯麵,都影響工作表現。在癌細胞,這叫代謝組學。

最後,其他公司的表現及外圍因素都有關這間公司的運作。癌細胞亦會受腫瘤微環境中,其他細胞如免疫細胞等、生長激素及物理因素等影響。

全方位了解癌症,除了基因體,還可以包括表觀遺傳、轉錄體、蛋白體、代謝組及腫瘤微環境檢測。話雖如此,技術亦可行,但要說臨床應用,暫時基因體檢測已算全面了。

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